La contaminación química en la Estación Espacial Internacional está fuera de este mundo        

 

Por la Universidad de Birmingham.

08 de agosto de 2023.

 

La Estación Espacial Internacional. Crédito: Pixabay/CC0 Dominio público.

 

Las concentraciones de compuestos químicos potencialmente dañinos en el polvo recolectado de los sistemas de filtración de aire en la Estación Espacial Internacional (ISS) superan las que se encuentran en el polvo del piso de muchos hogares estadounidenses, revela un nuevo estudio.

 

En el primer estudio de este tipo, los científicos analizaron una muestra de polvo de los filtros de aire dentro de la ISS y encontraron niveles de contaminantes orgánicos que eran más altos que los valores medios encontrados en los hogares de EE. UU. y Europa occidental.

 

Al publicar sus resultados en Environmental Science & Technology Letters, investigadores de la Universidad de Birmingham, Reino Unido, así como del Centro de Investigación Glenn de la NASA, EE. UU., dicen que sus hallazgos podrían guiar el diseño y la construcción de futuras naves espaciales.

 

Los contaminantes encontrados en el "polvo espacial" incluyeron éteres de difenilo polibromados (PBDE), hexabromociclododecano (HBCDD), retardantes de llama bromados "novedosos" (BFR), ésteres de organofosfato (OPE), hidrocarburos aromáticos policíclicos (PAH), sustancias perfluoroalquiladas (PFAS), y bifenilos policlorados (PCB).

 

Los BFR y OPE se utilizan en muchos países para cumplir con las normas de seguridad contra incendios en aplicaciones comerciales y de consumo, como equipos eléctricos y electrónicos, aislamiento de edificios, telas para muebles y espumas.

 

Los PAH están presentes en los combustibles de hidrocarburos y se emiten a partir de los procesos de combustión, los PCB se utilizaron en selladores de ventanas y edificios y en equipos eléctricos como fluidos dieléctricos, mientras que los PFAS se han utilizado en aplicaciones como agentes antimanchas para telas y prendas de vestir. Sin embargo, sus efectos potenciales sobre la salud humana han llevado a que algunos de ellos sean prohibidos o limitados en su uso.

 

Los PCB, algunos PFAS, HBCDD y las formulaciones comerciales de PBDE Penta-Octa- y Deca-BDE están clasificados como contaminantes orgánicos persistentes (COP) en virtud del Convenio de Estocolmo del PNUMA. Además, algunos PAH están clasificados como carcinógenos humanos, mientras que la Agencia Europea de Sustancias Químicas está considerando la restricción de algunos OPE.

 

El coautor, el profesor Stuart Harrad, de la Universidad de Birmingham, dijo: "Nuestros hallazgos tienen implicaciones para futuras estaciones espaciales y hábitats, donde puede ser posible excluir muchas fuentes contaminantes mediante la elección cuidadosa de materiales en las primeras etapas de diseño y construcción.

 

"Si bien las concentraciones de contaminantes orgánicos descubiertos en el polvo de la ISS a menudo excedieron los valores medios encontrados en los hogares y otros ambientes interiores en los EE. UU. y Europa occidental, los niveles de estos compuestos generalmente estaban dentro del rango que se encuentra en la Tierra".

 

Los investigadores señalan que las concentraciones de PBDE en la muestra de polvo que se encuentran dentro del rango de concentraciones detectadas en el polvo doméstico de EE. UU. pueden reflejar el uso en la ISS de FR inorgánicos como el dihidrógeno fosfato de amonio para fabricar telas y correas ignífugas. Creen que el uso de artículos listos para usar comercialmente disponibles que se llevan a bordo para el uso personal de los astronautas, como cámaras, reproductores de MP3, tabletas, dispositivos médicos y ropa, son fuentes potenciales de muchas de las sustancias químicas detectadas.

 

El aire dentro de la ISS recircula constantemente con ocho a 10 cambios por hora. Si bien se produce la eliminación de CO2 y trazas de contaminantes gaseosos, se desconoce el grado en que esto elimina sustancias químicas como los BFR. Los altos niveles de radiación ionizante pueden acelerar el envejecimiento de los materiales, incluida la descomposición de los productos plásticos en micro y nanoplásticos que se transportan por el aire en el entorno de microgravedad. Esto puede hacer que las concentraciones y la abundancia relativa de PBDE, HBCDD, NBFR, OPE, PAH, PFAS y PCB en el polvo de la ISS difieran notablemente de las del polvo de los microambientes interiores terrestres.

 

Los científicos midieron las concentraciones de una variedad de sustancias químicas objetivo en el polvo recolectado de la ISS. En un entorno de microgravedad, las partículas flotan de acuerdo con los patrones de flujo del sistema de ventilación y finalmente se depositan en las superficies y las tomas de aire.

 

Las pantallas que cubren los filtros ISS HEPA acumulan estos desechos, lo que requiere aspirar semanalmente para mantener una filtración eficiente. El material de las bolsas de vacío de la ISS se compone de partículas previamente transportadas por el aire, pelusas de ropa, cabello y otros desechos generalmente identificados como polvo de la cabina de la nave espacial. Algunas bolsas de vacío fueron devueltas a la Tierra para estudios de este polvo único, con una pequeña muestra enviada a la Universidad de Birmingham para su análisis en el estudio.

 

Fuente:

https://phys.org/news/2023-08-chemical-contamination-international-space-station.html