A  S  T  R  O  B  I  O  G  R  A  F  I  A  S 


 

 

Fred Lawrence Whipple

(1906-2004)

 

                                                                                        Por Hendrick Méndez

Asociación Larense de Astronomía, ALDA.

Club de Astronomía “Humberto Fernández-Morán” IUETAEB. 

                                                 

         La Astronomía es la disciplina que estudia los cuerpos celestes, su ubicación, formación evolución. A través de ella no solo se pueden predecir eventos que ocurrirán en un futuro, sino también conocer las composiciones químicas y físicas de los astros en el Universo.

         El 5 de Noviembre de 1906, en Red Oak, Iowa, Estados Unidos de Norteamérica, nacería un legendario hombre que estremecería al mundo de la Astronomía con sus descubrimientos. Su nombre era Fred Lawrence Whipple.

 Hijo de Labriegos, de niño Whipple soñaba con ser un jugador profesional de Tenis. Lamentablemente la Poliomielitis frustró sus deseos de tenista. Sin embargo sus ambiciones siguieron; Whipple ingresó al Occidental College, al sur de California. Posteriormente cursó estudios en la universidad de California Los Ángeles, UCLA, en donde se especializó en matemáticas para luego graduarse en el año de 1927.

Fred Whipple se interesó en el mundo de la Astronomía  luego de tomar clases de dicha ciencia para lo cual, al cabo de un tiempo de culminar sus estudios en la universidad de California, Berkeley, se le concedió el Doctorado en Astronomía, en el año de 1931. Para ese mismo año, Whipple ingresó a la universidad de Harvard, donde se interesó en la trayectoria de los meteoros, de los que afirmaba, se originaban en el Sistema Solar.

Fred Whipple descubrió seis cometas y a partir de su estudio, llegó a proponer, en 1950, que los mismos eran bolas de nieve sucias, concepto que se constituyó en uno de sus mayores aportes a la astronomía del Sistema Solar en el siglo XX. Esta teoría fue rápidamente asimilada por el público en general. Este modelo fue confirmado en 1986, cuando varias sondas espaciales se acercaron al cometa Halley.

         Fred Whipple tuvo el honor de dirigir el Observatorio Astrofísico Smithsoniano (SAO) entre los años de 1955 y 1973, antes de ser parte del observatorio de la universidad de Harvard, para formar parte del Centro Harvard-Smithsoniano para la Astrofísica.

 Whipple desarrolló una estructura óptica para el rastreo de satélites con un sistema de cámaras Baker-Nunn. El sistema fue tan exacto, que los Astrónomos determinaron con seguridad la forma del planeta Tierra debido a sus efectos gravitacionales en las orbitas satelitales. También estudio los periodos de rotación de los cometas y publicó varios libros sobre el Sistema Solar.

         Fue uno de los astrónomos que inició el estudio para la implementación de grandes telescopios con espejos primarios constituidos por multi-espejos.

Fred Whipple fue un trabajador incansable. A pesar de su edad, siguió con sus investigaciones sobre los Cometas. Para el año de 1999 fue llamado para trabajar en la misión Contour de la NASA, y fue el investigador con mayor edad en recibir tan importante cargo.

Murió el 30 de Agosto del año 2004, en la ciudad de Cambridge, Estados Unidos.

 

Referencias Bibliográficas

http://www.phys-astro.sonoma.edu/brucemedalists/whipple/index.html

http://astrobiologia.astroseti.org/astrobio/articulo_1442_el_cometa_arena_whipple.htm

http://www.notablebiographies.com/newsmakers2/2005-Pu-Z/Whipple-Fred-L.html