Satélites de Saturno         

 

        En los actuales momentos, Saturno cuenta con 82 satélites naturales de los cuales 24 son satélites regulares y 58 irregulares. Los satélites regulares poseen órbitas con muy poca inclinación (con respecto al plano de giro del planeta) y se desplazan en el mismo sentido del giro del planeta (sentido prógrado). En este grupo se encuentran los 7 satélites mayores, 4 lunas pequeñas que son troyanas de las mayores y 2 lunas con órbitas coorbitales. Los satélites irregulares poseen órbitas con grandes inclinaciones, sus tamaños se encuentran entre 4 y 213 km y la dirección de su desplazamiento puede ser prógrado o retrógrado. Estas características sugieren que pueden ser restos de un objeto o asteroides capturados por Saturno. El mayor de estos satélites irregulares es Febe, descubierto por William Pickering en 1899. Los astrónomos han detectado pequeños objetos girando dentro de los anillos, los cuales han recibido el nombre de lunetas (moonlets). Sus diámetros oscilan entre 50 a 500 metros y se han encontrado más de 150. Estos objetos no cuentan como satélites naturales del planeta.

 

          El primero de los satélites naturales de Saturno fue descubierto el 25 de marzo de 1655 por Christiaan Huygens (1629-1695), haciendo uso de un telescopio refractor de 50 aumentos. Huygens la llamó Luna Saturni pero posteriormente recibió el nombre de Titán, sugerido por John Herschel (1792-1871) en su publicación de 1847 “Results of Astronomical Observations made at the Cape of Good Hope” (Resultados de las observaciones astronómicas realizadas desde el Cabo de Buena Esperanza). Su nombre se deriva de la mitología griega y se corresponde con el más viejo de los dioses. Los hijos de Urano y Gea recibieron en conjunto el nombre de titanes. En tamaño es la segunda luna, siendo superada sólo por Ganímedes, de Júpiter.

 

Titán.jpg

      Hoy sabemos que su diámetro es de 5.150 km y es el único satélite natural de un planeta en el Sistema Solar que cuenta con atmósfera. Esta atmósfera fue descubierta en 1902 por el astrónomo español José Comás Solá desde el Observatorio de Fabra, España. Posee un efecto invernadero que retiene el 90% de la energía recibida del Sol.  

 

      Su órbita se encuentra inclinada 0,3485° con respecto al plano orbital de Saturno y el semieje mayor de su órbita (distancia promedio a la que gira) es de 1.221.930 km. Su período orbital es de 15,94 días.

 

      Hasta el momento es la única luna en el Sistema Solar (sin contar nuestra Luna) en donde ha aterrizado una sonda espacial (sonda Huygens, 14 de enero de 2005). En su descenso a la luna registró un perfil atmosférico y detectó lluvia de compuestos hidrocarburos. Ya anteriormente, la sonda espacial Cassini, en varios sobrevuelos a Titán, había detectado la presencia de grandes lagos, líneas de costas, las cuales se modifican levemente, demostrando con ello, procesos muy dinámicos en la misma.

 

 Titán, desde la sonda Cassini. Crédito: NASA, JPL-CalTech.

 

Información adicional sobre Titán, haciendo click en este enlace.

 

          Las siguientes cuatro lunas fueron descubiertas por Jean-Dominique Cassini (1677-1756) haciendo uso del telescopio refractor de 40 metros de largo del Observatorio de Paris. Cassini, en sus Memorias a la Academia de Ciencias de Francia, sugiere los nombres de Sidera Lodoicea (Las estrellas de Luis) para agradecer la gran ayuda prestada por el rey Luis XIV a la construcción y dotación del Observatorio de Paris.

 

          Para distinguirlas de la luna previamente conocida de Saturno, Cassini las denominó según sus distancias del planeta, asignándole el número uno (en numeración romana) a la luna más cercana al planeta. Por consiguiente, la luna descubierta por Huygens (Titán), aunque fue descubierta primero, la designó como la cuarta luna (IV).

 

          Las lunas descubiertas por Cassini fueron las que posteriormente recibirían los nombres de Iapeto (Jápeto) el 25 de octubre de 1671, Rea (23 de diciembre de 1672) y Tetis, y Dione (el 21 de marzo de 1684). El listado sugerido por Cassini quedó establecido como sigue:

 

Saturno I (que posteriormente recibiría el nombre de Tetis).

Saturno II (…Dione).

Saturno III (…Rea).

Saturno IV (…Titán).

Saturno V (…Jápeto).

 

      La primera luna descubierta por Cassini, Jápeto tiene 1.469 km de tamaño y su nombre de deriva de la mitología griega. Es uno de los titanes, hijo de Urano y Gea, y padre de Atlas, Menoetico, Prometeo y Epimeteo.

 

      Su órbita se encuentra inclinada 15,47° con respecto al plano de Saturno (la mayor inclinación entre las lunas regulares) y tiene un semieje mayor de 3.560.820 km con un período de 79,32 días.

 

      Es la tercera luna en tamaño de Saturno, y la octava en alejamiento (de aquí que aparece identificada con la vieja identificación de Cassini como Saturno VIII). Hoy sabemos que es la 24ª luna en alejamiento.

 

      Fotografías de la sonda Cassini permitieron detectar que la luna tiene dos hemisferios perfectamente diferenciados: uno cubierto de hielo y el otro de un compuesto oscuro que los astrónomos piensan que es orgánico (carbono y nitrógeno). La zona brillante fue bautizada con el nombre de Roncevaux Terra, y la región oscura Cassini Regio.

 

      Su mayor cráter fue bautizado con el nombre de Abisme (768 km) y tiene una buena colección de grandes cráteres.

        

iapetus2_cassini.jpg

Jápeto. Crédito: sonda Cassini, NASA.     

 

Información adicional sobre Jápeto, haciendo click en el enlace.

 

rhea_cassini.jpg

      La segunda luna descubierta por Cassini, Rea es la segunda luna en tamaño de Saturno. Tiene un diámetro de 1.528 Km (1.530 x 1.525 km). Su nombre proviene de la mitología griega, siendo una de las titanes, hija de Urano y Gea, y madre de Hestia, Demeter, Hera, Zeus, Hades, y Poseidón.   

 

     En el viejo sistema de Cassini aparece como Saturno V, pero actualmente es la 21ª luna en alejamiento del planeta. Su órbita se encuentra inclinada 0,327° con respecto al plano orbital de Saturno y el semieje mayor de su órbita es de 527.108 km. Su período orbital es de 4,518 días.

 

      En el año 2005, la sonda Cassini encontró una zona de deflexión de electrones en el plasma que se origina por el desplazamiento de la luna, haciendo sospechar a los astrónomos de la existencia de un anillo. Tal circunstancia haría de Rea, la única luna en el Sistema Solar con un sistema de anillos, pero búsquedas subsecuentes no arrojaron evidencia del mismo.  

 

 Rea. Crédito: Cassini, NASA, JPL-CalTech.

 

          Rea tiene una superficie fuertemente craterizada, con una gran fractura tipo-Dione. Posee dos grandes cuencas de impacto que se localizan en el hemisferio anti-saturniano. Estas cuencas de impacto poseen tamaños de 400 y 500 km. Una de ellas, Tirawa, es comparable a la cuenca Odiseo en Tetis.

 

A spherical body is almost fully illuminated. Its grayish surface is covered by numerous circular craters. The terminator is located near the upper-right limb. A large crater can be seen near the limb in the upper-left part of the body. Another smaller bright crater can be seen in the center. It is surrounded by a large bright patch having the shape of a five-pointed star.

Cráter Inktomi, Rea. Crédito: Cassini, NASA.

  

          En Rea también se encuentra un cráter de impacto que ha recibido el nombre de Inktomi. Este cráter tiene 48 km de diámetro y posee unos rayos luminosos que se proyectan desde su periferia. Los astrónomos sospechan que este cráter es uno de los más jóvenes en el Sistema Solar. El cráter se encuentra en longitud 112° W y sus rayos se proyectan en forma de mariposa.

 

Información adicional sobre Rea, haciendo click en el enlace.

 

      La tercera luna descubierta por Cassini, Tetis tiene 1.062 km de tamaño y su nombre de deriva de la mitología griega. Es una de las titanes, hija de Urano y Gea, esposa de Océano y madre de los ríos y las oceánidas.

 

      Su órbita se encuentra inclinada 0,168° con respecto al plano de Saturno y tiene un semieje mayor de 294.619 km con un período de 1,88 días.

 

      Es la quinta luna en tamaño de Saturno, y la tercera en alejamiento en el viejo sistema de Cassini (aparece identificada como Saturno III). Hoy sabemos que es la 15ª luna en alejamiento.

 

      Tetis posee una superficie fuertemente craterizada y una pequeña región de llanuras, en el lado opuesto a Saturno. Su característica más importante es un inmenso cráter de impacto (Odiseo) de 400 km de diámetro el cual se encuentra concéntrico a una región más extensa que ha sido bautizada con el nombre de Ithaca Chasma. Esta inmensa cuenca y el cráter parecen estar relacionados. Las llanuras en Tetis están bien definidas y poseen pocos cráteres lo que sugiere que son regiones de nueva data en la luna.

        Tetis. Crédito: sonda Cassini, NASA.

Tetis.jpg     

                                                 

 

 

Dione.jpg

Dione, desde la sonda Cassini. Crédito: NASA, JPL-CalTech.

      La cuarta y última de las lunas descubiertas por Giovanni Cassini fue Dione. Su nombre proviene de la mitología griega, siendo la hermana de Cronos, madre de Afrodita.

 

      Su diámetro es de 1.123 km (1.128 x 1.119 km) siendo la cuarta luna en tamaño. Su semieje mayor es de 377.396 km y su órbita es muy poco inclinada (0,002°) con un período de 2,74 días.

 

      Aparece reseñada como Saturno IV, pero en la actualidad es la 18ª luna en alejamiento de Saturno.

 

      Su superficie se encuentra fuertemente craterizada, pero también dispone de una serie de canales que sugieren que en el pasado tuvo una intensa actividad tectónica global.

 

      La luna también cuenta con una pequeña región de llanuras, las cuales se encuentran en el lado opuesto a Saturno. En las llanuras se encuentran cráteres de impacto que alcanzan los 250 km de diámetro.

 

      Dione podría estar geológicamente activa, ya que mediciones de la sonda Cassini revelaron una fuente de plasma en la magnetosfera de Saturno. En este sentido, puede ser similar a Encélado, pero en menor escala.           

 

 

          Después de más de un siglo de las observaciones realizadas por Giovanni Cassini y su identificación de las lunas con números romanos llegó el descubrimiento de nuevos satélites naturales de Saturno. El 28 de agosto de 1789, el astrónomo inglés William Herschel (1738-1822) descubrió la sexta luna, la cual era interna a la órbita de Saturno I (Tetis) y el 17 de septiembre del mismo año, descubrió otra luna, que era interior a la previamente descubierta. Estos descubrimientos se realizaron con el telescopio reflector de 1,22 metros de diámetro y 12,2 metros de largo, a la fecha el telescopio más grande en el mundo. Estos descubrimientos “reacomodaron” el listado de Cassini, demostrando su inconveniencia, tal como razonó John Herschel para justificar el cambio de nombres por los titanes de la mitología griega. Las lunas descubiertas por William Herschel posteriormente recibirían los nombre de Encélado y Mimas, respectivamente.

 

 

       La primera luna descubierta por Herschel, Encélado, tiene un diámetro de 504 km (513 x 497 km) y obtiene su nombre de la mitología griega, en donde se le identifica como “el Rugido”, hijo de Tártaro y Gea, y líder de los gigantes en la guerra entre los titanes y los dioses del Olimpo. En el mito, es aplastado por la diosa Atenea.

         

      El semieje mayor de su órbita es 237.950 km, la cual se encuentra inclinada 0,01° con respecto al plano de Saturno. Cumple su período en 1,37 días.

 

      Es una de las lunas más pequeñas que tiene forma esférica, sólo siendo superada por Mimas.  

 

        Encélado. Crédito: sonda Cassini, NASA.

1115_encelado.jpg     

  

 

          A pesar de su pequeño tamaño, en la actualidad es una de las lunas más interesantes del sistema de Saturno, debido a la posibilidad de albergar vida en su interior. Esta circunstancia se deriva de los inmensos geiseres de materia que la luna expele al espacio a través de grandes grietas que se encuentran hacia el polo sur. Estas grietas, denominadas popularmente como “garras de tigre” tienen unos 130 km de largo y la materia de expulsan conforman el anillo E de Saturno.    

 

Información adicional sobre Encélado, haciendo click en el enlace.

 

 

mimas_cassini.jpg

Mimas. Crédito: NASA, JPL-CalTech.

      La segunda luna descubierta por William Herschel fue bautizada con el nombre de Mimas.

 

      Mimas recibe su nombre de la mitología griega, en donde era de los gigantes, hijo de Tártaro y Gea (o Gaia), derrotado por Ares (Marte) en la guerra entre los titanes y los dioses olímpicos.

 

      Tiene un tamaño de 396 km (416 x 381 km) distinguiéndosele una figura ovoidal. El semieje mayor de su órbita es 185.404 km, y está inclinada 1,57° con respecto al plano ecuatorial de Saturno. Su traslación dura 0,942 días.

 

      En el viejo esquema de Cassini se le identificó como Satuno I, pero hoy sabemos que es la 10ª luna en alejamiento del planeta.

 

      Con una superficie altamente craterizada, el mayor accidente en ella es un inmenso cráter de impacto (bautizado con el nombre de Herschel) que ocupa un tercio del tamaño de cuerpo, unos 130 km de diámetro.

 

 

          El 16 de septiembre de 1848, poco después de la sugerencia de John Herschel para cambiar la denominación de los satélites de Saturno, se volvió a alterar la numeración, con el descubrimiento de la luna Saturno VII (que posteriormente sería bautizada como Hiperión). El descubrimiento fue realizado por William Cranch Bond (1789-1859) y su hijo George Phillips Bond (1825-1865) haciendo uso del telescopio refractor de 15 pulgadas (38 cm) del observatorio de la Universidad de Harvard, en Cambridge, Estados Unidos, y simultáneamente por William Lassell (1799-1880) con su telescopio reflector del 61 centímetros, en Starfield, Liverpool, Inglaterra. Lassel le escribe a Herschel y le expresa que desea llamar a esa luna Hiperión para minimizar la confusión generada en la nomenclatura de numeración, modificada de nuevo.

 

 

       Hiperión es una luna de aspecto esponjoso que no posee figura esférica. Tiene un tamaño de 270 km (360 x 266 x 205 km). Obtiene su nombre de la mitología griega en donde representa un titán, hijo de Urano y Gea, padre de Helios, Selene y Eos.

 

      Se le identifica como Saturno VII, pero es la 23ª luna en alejamiento del planeta Saturno.

 

      El semieje mayor de su órbita es 1.481.010 km y se encuentra inclinada 0,568°. Cumple su traslación en 21,276 días.

 

      Su rotación es totalmente caótica, por lo que no se tiene definido cual es su ecuador y cuales sus polos.

 

      Es la luna más cercana a Titán, y su traslación se encuentra en resonancia 4:3 con la misma; esto quiere decir que mientras Titán da 4 vueltas a Saturno, Hiperión da tres.

 

      Su superficie se encuentra tachonada totalmente por cráteres que van desde 4 a 10 km de tamaño.

 

      Con una densidad media de 0,55 g/cm3, los astrónomos creen que su interior es fundamentalmente hielo en condición porosa.    

 

        Hiperión, la luna esponjosa. Crédito: sonda Cassini, NASA.

HyperionTrue_CassiniUgarkovic_960.jpg     

 

 

          Cincuenta años más tarde, el 16 de agosto de 1898, William Henry Pickering (1858-1938) descubrió Saturno IX con el telescopio refractor Bruce de 24 pulgadas (61 cm) de su observatorio situado cerca de Arequipa, Perú. Él sugirió el nombre de Febe para el nuevo satélite (Anales Astronómicos del Observatorio de la Universidad de Harvard): "Febe es, según la mitología griega, una hermana de Saturno. Tres de sus satélites han sido nombradas como sus hermanas: Tetis, Dione, y Rea, y dos como sus hermanos: Hiperión y Jápeto".

 

          Febe es por mucho, el mayor de los satélites irregulares de Saturno. Por su tamaño, es el representante de un grupo completo de las tres categorías en que fueron divididas las lunas irregulares de Saturno: grupo Inuit, con divinidades de la mitólogía de los pueblos de las regiones polares de América del Norte, el grupo Gaélico, con divinidades de la mitología celta, y el grupo Nórdico, con divinidades de la mitología germano-escandinava. La luna Febe, a pesar de estar bautizada con una divinidad de la mitología griega, lideriza el grupo Nórdico.

 

 

febe-satelite_0.jpg

Febe. Crédito: NASA, JPL-CalTech.

      Febe tiene un tamaño de 213 km (219 x 217 x 204 km). El semieje mayor de su órbita es 12.911.700 km y la misma se encuentra inclinada 173,109°. Su movimiento es retrógrado y completa un giro en torno a Saturno en 547,76 días. Su período de rotación es de 9,3 horas.

 

    Esta luna fue identificada como Saturno IX, pero en la actualidad es la 27ª luna en orden de alejamiento del planeta.

 

      Febe fue la primera luna en ser estudiada en detalle por la sonda Cassini en junio de 2004. Logró trazar un mapa del 90% de la superficie de la misma, la cual se encuentran fuertemente craterizada. Se han contado 130 cráteres con diámetros que superan los 10 km.

 

      Con una densidad relativamente alta (1,6 g/cm3), las medidas espectroscópicas de su superficie arrojaron composición de hielo de agua, anhídrido carbónico, filosilicatos, compuestos orgánicos y minerales ferrosos.

 

 

 

          En 1905, el mismo William Pickering reportó el descubrimiento de un décimo satélite (orbitando entre las órbitas de Titán e Hiperión) pero el mismo nunca fue confirmado. En los Anales del Observatorio Astronómico de la Universidad de Harvard él escribió: "Un nombre se ha seleccionado entre aquéllos de las hermanas de Saturno, como en el caso de Febe, y se ha decidido llamar el nuevo satélite Temis". Extrañamente, el astrónomo y artista francés Hermann Goldschmidt (1802-1866) anunció en 1861 que había descubierto un nuevo satélite de Saturno desde el Observatorio de París. Él reportó que el mismo estaba orbitando entre Titán e Hiperión (igual al Temis de Pickering), y sugirió llamarlo Quirón (el centauro, hijo de Kronos), pero este satélite no fue confirmado nunca.

 

 

          Usando el telescopio refractor del observatorio de Pic duMidi, el astrónomo francés Audouin Dollfus (1924-2010) descubrió el 15 de diciembre de 1966 el satélite que recibiría el nombre de Jano el 01 de febrero de 1967. El 18 de diciembre de 1966, los astrónomos estadounidenses Stephen Larson, John Fountain y Richard Walker realizaron observaciones con el telescopio reflector Catalina de 61 pulgadas de la Universidad de Arizona y descubrieron el satélite que posteriormente sería bautizado con el nombre de Epimeteo. Observaciones posteriores de Stephen Larson y John Fountain, realizadas en 1966, determinaron que los satélites Jano (Saturno X) y Epimeteo (Saturno XI) tenían órbitas muy similares. La naturaleza coorbital de estos satélites fue confirmada por la sonda espacial Voyager 1 en 1980.

 

 

          Jano (Saturno X) recibe su nombre del dios romano que posee dos caras (bifronte) y que le permite ver al pasado y futuro al mismo tiempo. Es el séptimo satélite en alejamiento al planeta y su tamaño es 179 km (203 x 185 x 153 km), con semieje mayor 151.472 km y una órbita inclinada 0,165°. Su traslación es de 0,694 días. En cambio Epimeteo (Saturno XI) recibe su nombre de la mitología griega en donde era hijo del titán Jápeto, y esposo de Pandora, la que trajo los desastres a la humanidad. Es el séptimo satélite en alejamiento (un poco más cerca que Jano) con un tamaño de 116 km (130 x 114 x 106 km), un semieje mayor de 151.422 km y una órbita inclinada 0,335°. Su traslación también es de 0,694 días.

 

064-066_Saturno_264-copy2.jpg

Los satélites Epimeteo (izquierda) y Jano (No están a escala). Crédito: Cassini, NASA.

 

 

          El 01 de marzo de 1980, los astrónomos B. Laques y J. Lecacheux descubrieron un satélite coorbital de la luna Dione (el cual fue denominado Dione B), haciendo uso del telescopio reflector de 1 metro del observatorio de Pic du Midi. Fue provisionalmente designado como S/1980 S6 e identificado Saturno XII Dione B en 1982, hasta que fue bautizado con el nombre de Helena en 1988. Es la 18ª luna en alejamiento al planeta Saturno. Helena fue una divinidad prehelénica, esposa de Menelao. Su rapto por el príncipe Paris ocasionó la guerra de Troya. Helena es una luna troyana de Dione que marcha al frente (punto de Lagrange L4), su tamaño en 35,2 km (43 x 38 x 26 km), su semieje mayor es 377.396 km, la inclinación de su órbita es 0,335° y realiza su traslación en 2,736 días.

 

 

          Años después, el 24 de octubre de 2004, el equipo de imágenes de la sonda Cassini anunció el descubrimiento de otra luna troyana de Dione, solo que esta marcha detrás de la misma (punto de Lagrange L5). El descubrimiento se realizó en imágenes capturadas unos días antes, el 21 de octubre. La luna recibió la designación provisional de S/2004 S5 y la IAU sugirió el nombre de Saturno XXXIV Polideuces, el cual fue aprobado en la Asamblea General de la IAU, en Praga, en el año 2006. Polideuces en la mitología griega es el otro nombre de Pólux, hijo de Zeus, y uno de los gemelos. Es la luna 18ª en alejamiento de Saturno, su tamaño es 2,6 km (3 x 2 x 1 km), su semieje mayor es 377.396 km, la inclinación de su órbita es 0,177° y su traslación la realiza en 2,736 días.

 

 

helene.jpg polideuces.jpg

Las lunas Helena y Polideuces, troyanas de Dione. Crédito: Cassini, NASA.

  

 

          El 08 de abril de 1980, Brad Smith, S. Larson y Harold Reitsema descubrieron una luna coorbital de Tetis, la cual fue designada provisionalmente como S/1980 S13. Posteriormente se le identificó como Saturno XIII Tetis B, y en el año 1982 recibió el nombre de Telesto. Este descubrimieinto se realizó con el telescopio reflector de 1,5 metros del observatorio Catalina de la Universidad de Arizona. Telesto en la mitología griega era hija de Tetis con el titán Océano. Esta luna es una troyana de Tetis que marcha al frente (punto de Lagrange L4). Recibió la denominación de Saturno XIII pero es la 15ª luna en alejamiento de Saturno. Tiene un tamaño de 24,8 km (33 x 24 x 20 km), semieje mayor de 294.619 km, una órbita inclinada 1,158° y su período de traslación 1,887 días.

 

 

          El 13 de agosto de 1980 se descubrió otra luna coorbital de Tetis, pero que se desplaza detrás de la misma (punto de Lagrange L5). El descubrimiento fue realizado por Dan Pascu, P. Kenneth Seidelmann, William Baum y Douglas Currie usando el reflector de 1,5 metros del Observatorio Naval de los Estados Unidos. Fue designada provisionalmente como S/1980 S25, Saturno XIV Tetis C, y posteriormente bautizada como Calipso en 1982. En la mitología griega, Calipso fue una ninfa hija de Atlas, que vivió en la isla Ogygia, considerada el ombligo del mar. Denominada Saturno XIV, es la 15ª luna en alejamiento de Saturno, tiene 21,4 km de tamaño (30 x 23 x 14 km), semieje mayor de 294.619 km y una órbita inclinada 1,473°. Su período de traslación es de 1,887 días.

 

Telesto_cassini_closeup.jpg Calypso_crop.jpg

Lunas Telesto y Calipso, troyanas de Tetis. Crédito: Cassini, NASA.

 

 

          A mediados de 1980, los astrónomos estadounidenses Stewart Collins y D. Carlson comenzaron a estudiar las imágenes producidas por la sonda espacial Voyager 1. En las mismas encontraron un par de satélites que actuaban como pastores del anillo F de Saturno. En el borde exterior la pequeña luna designada como S/1980 S26 y en el borde interior, S/1980 S27. La primera de ellas recibió la denominación Saturno XVII y es la luna en alejamiento al planeta, mientras que la otra, Saturno XVI, es la luna en alejamiento. Fueron anunciadas el 25 de octubre de 1980 y posteriormente recibieron los nombre de Pandora (la luna externa al anillo F) y Prometeo en 1985. Pandora tiene un tamaño de 81,4 km (104 x 81 x 64 km), semieje mayor de 141.720 km y una órbita inclinada 0,05° que cubre en 0,694 días y Prometeo, 86,2 km (136 x 79 x 59 km), semieje mayor de 139.380 km y una órbita sin inclinación que transita en 0,612 días. Ambos nombres provienen de la mitología griega en donde Pandora era la primera mujer, forjada por Hefesto a petición de Zeus, y Prometeo, el hijo Jápeto y Clímene, el titán creador del hombre que robó el fuego de la fragua de Hefesto para entregárselo a la humanidad.  

 

pandora.jpg prometeo.jpg

Lunas Pandora y Prometeo, pastoras del anillo F de Saturno. Crédito: Cassini, NASA.

 

 

          Los nombres de Calipso, Epimeteo y Telesto fueron aprobados en la Asamblea General de la IAU en 1982. Los nombres de Helena, Pandora y Prometeo, en la Asamblea General en 1985.

 

 

          En octubre de 1980 fue descubierta la luna pastora externa del anillo A en las imágenes de la sonda Voyager 1. La misma fue designada como S/1980 S28 y el descubrimiento fue realizado por Richard Terrile. Fue identificada como Saturno XV y bautizada con el nombre de Atlas en 1983. Los nombres de Jano y Atlas fueron aceptados por el Comité Ejecutivo de la IAU en septiembre de 1983. El nombre de Atlas proviene de la mitología griega y es el titán guardian de los pilares del cielo, hijo de Jápeto y Clímene.

 

 

          Pasó una década sin que se realizase descubrimiento alguno de satélites de Saturno. El 16 de julio de 1990, el astrónomo Mark Showalter, del Centro Ames de la NASA, analizando unas imágenes obtenidas por la sonda Voyager 2 en 1981, descubrió una luna en la División de Encke en los anillos de Saturno. La luna recibió la denominación S/1981 S13 y fue designada Saturno XVIII. Esta luna es la segunda en alejamiento al planeta y recibió el nombre de Pan, el cual fue aprobado en la Asamblea General de la IAU de 1991. Pan tiene un tamaño de 28,2 km (34 x 31 x 20 km), un semieje mayor de 133.584 km y una órbita inclinada 0,001° que cubre en 0,575 días. En la mitología griega era el dios de los pastores, hijo de Hermes. Su cuerpo era mitad humano y mitad cabra. 

   

Saturno-anillo-nudoso-division-encke.jpg

Un intrigante anillo anudado dentro de la División de Encke, fue capturado en imágenes de la sonda Cassini del 29 de octubre de 2004. La pequeña luna Pan orbita dentro de esta brecha y la mantiene. Estos nudos y varias ondas son producidos por el desplazamiento de esta luna. Crédito: NASA/Jet Propulsion Laboratory/Space Science Institute.

 

          En el año 2000 el número de satélites de Saturno se vió largamente incrementado con el descubrimiento de 12 nuevas lunas, gracias a observaciones realizadas con telescopio con base en Tierra. Los primeros tres descubrimientos fueron realizados el 07 de agosto por los astrónomos Brett J. Gladman, John J. Kavelaars, Jean-Marc Petit, Hans Scholl, Matthew Holman, Brian Marsden, Philip Nicholson, y Joseph Burns, desde el Observatorio Europeo del Sur, en La Silla, Chile.

 

 

          El descubrimiento de estos tres satélites con órbitas de gran inclinación le planteó a los astrónomos la necesidad de organizar “familias” de satélites. Los descubrimientos posteriores le darían la razón a esta clasificación. En este sentido, se plantearon organizar los satélites en tres categorías distintas: grupo Inuit con órbitas con inclinación entre 45 y 50° y semieje mayor entre 186 y 297 radios de Saturno, unos 11 a 18 millones de km. El grupo Gaélico con inclinaciones entre 35 y 40° y semieje mayor entre 207 y 302 radios de Saturno, unos 12 a 18 millones de km y el grupo Nórdico con aquellos satélites con movimiento retrógrado. Estos satélites fueron:

 

 

S/2000 S 1, posteriormente designado Saturno XIX, Ymir (19 km de tamaño), 78ª satélite en alejamiento. Retrógrado. Grupo Nórdico.

S/2000 S 2, posteriormente designado Saturno XX, Paaliaq (25 km de tamaño), 28ª satélite en alejamiento. Prógrado. Grupo Inuit.

S/2000 S 5, posteriormente designado Saturno XXIV, Kiviuq (17 km de tamaño), 25ª satélite en alejamiento. Prógrado. Grupo Inuit.

 

 

          Ymir fue el progenitor de la raza de los gigantes de hielo en la mitología nórdica. Fue asesinado por Aesir para crear el mundo. Paaliaq es un chamán en las historias de los Inuit, y Kiviuq es un héroe en las historias épicas de los Inuit.

 

 

          Otros 8 satelites fueron descubiertos el 23 de septiembre por los astrónomos Brett J. Gladman, John J. Kavelaars, Jean-Marc Petit, Hans Scholl, Matthew Holman, Brian Marsden, Philip D. Nicholson, y Joseph A. Burns usando el telescopio reflector de 3,6 metros Canada–France–Hawaii (CFHT) en la cima del Mauna Kea, Hawaii, el cual posee óptica adaptativa. Los satélites son:

 

 

S/2000 S 3, designado Saturno XXIX, Siarnaq (39 km), 38ª satélite en alejamiento. Prógrado. Grupo Inuit.

S/2000 S 4, designado Saturno XXI, Tarvos (15 km), 42ª satélite en alejamiento. Prógrado. Grupo Gaélico.

S/2000 S 6, designado Saturno XXII, Ijiraq (13 km), 26ª satélite en alejamiento. Prógrado. Grupo Inuit.

S/2000 S 7, designado Saturno XXX, Thrymr (8 km), 61ª satélite en alejamiento. Retrógrado. Grupo Nórdico.

S/2000 S 8, designado Saturno XXVII, Skathi (8 km), 29ª satélite en alejamiento. Retrógrado. Grupo Nórdico.

S/2000 S 9, designado Saturno XXV, Mundilfari (7 km), 43ª satélite en alemiento. Retrógrado. Grupo Nórdico.

S/2000 S 10, designado Saturno XXVIII, Erriapo (10 km), 35ª satélite en alejamiento. Prógrado. Grupo Gaélico.

S/2000 S 12, designado Saturno XXIII, Suttungr (7 km), 51ª satélite en alejamiento. Retrógrado. Grupo Nórdico.

 

          El restante fue descubierto el 09 de noviembre por Matthew J. Holman con el reflector de 6,2-metros en el observatotio F. L. Whipple en monte Hopkins:

 

S/2000 S 11, designado Saturno XXVI, Albiorix (28,6 km), 32ª satélite en alejamiento. Prógrado. Grupo Gaélico.

 

 

          Los nombres de estos satélites fueron tomados de la mitología de los pueblos Inuit, galos y nórdicos. Siarnaq es la divinidad Innuit del mar y reina del inframundo esquimal, mejor conocida como Sedna, el mismo nombre del objeto transneptuniano. Tarvos es una divinidad celta representada por el toro, reverenciado por los pueblos en Galia. Ijiraq es un personale de ficción en los cuentos Inuit. Se representa como un muchacho con ropa escamosa y dedos largos. Thrymr es un gigante nórdico, dios de la tormenta. Él robó el martillo de Thor. Skathi es una gigante nórdica, hija del gigante Thjassi, y esposa de Njord. Mundilfari es un gigante nórdico, padre del Sol (Sun) y la Luna (Bil). Erriapo es una deidad gaélica, similar a Mercurio. Suttungr un gigante nórdico que encendió las llamas que destruyeron al mundo y Albiorix una deidad gaélica equivalente al dios Marte.   

 

 

    El 5 de Febrero del 2003, el equipo de astrónomos liderizados por Scott Sheppard y David Jewitt de la Universidad de Hawai y Jan Kleyna de la Universidad de Cambridge, descubrieron la luna S/2003 S1, haciendo uso del telescopio Subaru, de 8,3 metros de diámetro. La luna tiene unos 5 kilómetros de tamaño y se encuentra a unos 19,1 millones de kilómetros de Saturno. Demora 989 días en dar una vuelta al planeta y su órbita es demasiado inclinada y excéntrica (ovalada). Fue clasificada como un miembro del Grupo Nórdico y fue catalogada como Saturno XXXI Narvi en el año 2005. Narvi es un gigante nórdico, hijo de Loki y Sigyn

 

 

La sonda espacial Cassini arriba al planeta Saturno en julio de 2004. Durante el mes de agosto, el astrónomo Sebastien Charnoz (Universidad de Paris), descubrió dos nuevas pequeñas lunas entre las órbitas de Mimas y Encélado, mientras examinaba imágenes enviadas por la nave espacial. En su descubrimiento también participó el equipo de imágenes de la sonda Cassini, liderados por la astrónoma Carolyn Porco. Las lunas fueron designadas como S/2004 S1 y S/2004 S2 en la circular de la IAU # 8389 del 16 de agosto del 2004. Los satélites con tamaño aproximado de 3 y 4 kilómetros, se desplazan a 194.000 y 211.000 kilómetros de distancia del planeta y siguen órbitas casi circulares con periodos de 1,01 y 1,14 días. Una de ellas, la designada S/2004 S1, fue un objeto detectado por la sonda espacial Voyager 2, hace 23 años y que en esa oportunidad fue designado S/1981 S14, pero en su momento no pudo ser confirmado. Los satélites fueron bautizados con los nombres de Saturno XXXII Metone y Saturno XXXIII Palene en el año 2005, y aprobados en la Asamblea General de la IAU en Praga, en el año 2006. Metone y Palene son, en la mitología griega, Alciónides, hijas del gigante Alcioneo, que decidieron lanzarse al mar cuando Hercules asesina a su padre.

 

 

            El 06 de mayo de 2005, la astrónoma Carolyn Porco y el equipo de imágenes de la Cassini reportan el descubrimiento de una pequeña luna orbitando entre las lunas interiores Pan y Atlas. El descubrimiento se realizó en imágenes tomadas por la sonda Cassini el 01 de mayo. La luna es designada como S/2005 S 1 o Saturno XXXV, y Porco sugiere el nombre de Dafne, el cual es aceptado por la IAU en el año 2006. Dafne en la mitología griega es hija de Hermes y hermana de Pan, una de las descendientes de Titán. La luna genera la Brecha Keeler y es una de las pastoras del anillo A.

 

Daphnis_anillos_saturno_Cassini.jpg

La luna Dafne, de 8 km de tamaño, pastoreando y perturbando el anillo A de Saturno. Las ondas se disipan rápidamente.

Crédito: NASA, JPL-CalTech, SSI.

 

 

El 04 de mayo del 2005, se reporta el descubrimiento de 12 nuevas lunas, en la Circular #8523 de la IAU. David JewittJan Kleina (Universidad de Hawai) y Scott Sheppard (Instituto Carnegie), realizan el descubrimiento haciendo uso del telescopio Subaru, en Hawai. Con este descubrimiento, prácticamente se duplica la cantidad de satélites irregulares conocidos de Saturno, y el planeta alcanza los 46 satelites naturales. El descubrimiento se realizó el 12 de diciembre de 2004 con la cámara de amplio campo del telescopio Subaru de 8,2 metros, en la cima del Mauna Kea, Hawai. Estos satélites fueron seguidos después con los telescopios Gemini Norte y Keck de 10 metros, en los meses de enero, febrero y marzo de 2005. Los elementos orbitales de los mismos fueron calculados por Brian Marsden. De todos ellos, solo el S/2004 S 11 tenía movimiento prógrado. Los satélites son:

 

S/2004 S 7, de 6 km todavía sin nombre, debido a que se encuentra perdida. Grupo Nórdico.

S/2004 S 8, designado Saturno XLII, Fornjot (6 km) en abril de 2007. Grupo Nórdico.

S/2004 S 9, designado Saturno XL, Farbauti (5 km) en abril de 2007. Grupo Nórdico.

S/2004 S 10, designado Saturno XXXVI, Aegir (6 km) en abril de 2007. Grupo Nórdico.

S/2004 S 11, designado Saturno XXXVII, Bebhionn (6 km) en abril de 2007. Grupo Gaélico.

S/2004 S 12, de 5 km todavía sin nombre, debido a que se encuentra perdida. Grupo Nórdico.

S/2004 S 13, de 6 km todavía sin nombre, debido a que se encuentra perdida. Grupo Nórdico

S/2004 S 14, designado Saturno XLIII, Hati (5 km) en abril de  2007. Grupo Nórdico.

S/2004 S 15, designado Saturno XXXVIII, Bergelmir (5 km) en abril de 2007. Grupo Nórdico.

S/2004 S 16, designado Saturno XLI, Fenrir (4 km) en abril de 2007. Grupo Nórdico.

S/2004 S 17, de 4 km todavía sin nombre, debido a que se encuentra perdida. Grupo Nórdico.

S/2004 S 18, designado Saturno XXXIX, Bestla (7 km) en abril de 2007. Grupo Nórdico.

 

            De manera similar, este equipo de astrónomos descubrió 20 nuevas lunas en el año 2004 las cuales sólo pudieron verificarse en el año 2019. De estas lunas, 17 pertenecen al Grupo Nórdico (retrógradas), 2 al Grupo Inuit y 1 al Grupo Gaélico. Los satélites son:

 

Grupo Nórdico.  

S/2004 S 20 (4 km), S/2004 S 21 (3 km), S/2004 S 22 (3 km), S/2004 S 23 (4 km), S/2004 S 25 (4 km), S/2004 S 26 (4 km a la fecha la más exterior de todas las lunas de Saturno), S/2004 S 27 (6 km), S/2004 S 28 (4 km), S/2004 S 30 (3 km), S/2004 S 32 (4 km), S/2004 S 33 (4 km), S/2004 S 34 (3 km), S/2004 S 35 (6 km), S/2004 S 36 (3 km), S/2004 S 37 (4 km la más interna de todas), S/2004 S 38 (4 km), y S/2004 S 39 (3 km).   

 

Las del Grupo Inuit:

S/2004 S 29 (4 km), y S/2004 S 31 (4 km),

 

Y la del Grupo Gaélico:

S/2004 S 24 (3 km).

 

          El 09 de junio de 2006, este mismo equipo de astrónomos, Scott S. Sheppard, David L. Jewitt y Jan Kleyna, reportaron el descubrimiento de nueve nuevos satélites. Estos descubrimientos se realizaron con el telescopio reflector Subaru de 8,2 metros en los meses de diciembre de 2004 a marzo de 2005 y enero a abril de 2006. Todos los satélites resultaron tener órbitas retrógradas (Grupo Nórdico):

 

S/2004 S 19, designado Saturno XLIV, Hyrokkin (8 km) en abril de 2007, y modificado su nombre a Hyrrokkin en julio de 2007.

S/2006 S 1, todavía sin nombre.

S/2006 S 2, designado Saturno XLV, Kari (6 km) en abril de 2007.

S/2006 S 3, todavía sin nombre.

S/2006 S 4, designado Saturno LI, Greip (5 km) en septiembre de 2007.

S/2006 S 5, designado Saturno XLVI, Loge (5 km) en abril de 2007.

S/2006 S 6, designado Saturno L, Jarnsaxa (6 km) en septiembre de 2007.

S/2006 S 7, designado Saturno XLVIII, Surtur (6 km) en abril de 2007.

S/2006 S 8, designado Saturno XLVII, Skoll (5 km) en abril de 2007.

 

                                                                                               

        Entre los años 2007 y 2009, se realizaron cinco descubrimientos:

 

S/2007 S 1 designado Saturno LII, Tarqeq (7 km), descubierto el 16 de enero de 2007, y bautizado en septiembre del mismo año. Sheppard y su equipo.

S/2007 S 2 de 6 km del Grupo Nórdico, todavía sin nombre. Carolyn Porco y equipo Cassini.

S/2007 S 3 de 5 km del Grupo Nórdico, todavía sin nombre pues se encuentra perdida.

S/2007 S 4 designado Saturno XLIX, Anthe (1,8 km), Alciónide. Carolyn Porco y equipo Cassini.

S/2008 S1   designado Saturno LIII, Egeón (0,66 km) una luna casi luneta en el anillo G.

S/2009 S 1 (0,3 km) externa al anillo B, todavía sin nombre.

 

 

          Las cámaras de la nave espacial Cassini detectaron en septiembre de 2008, arcos de materia apenas visibles en las órbitas de las pequeñas lunas saturnianas Anthe y Metone, proporcionando más evidencia de que la mayoría de las pequeñas lunas internas del planeta, orbitan dentro de anillos parciales o completos.

 

anthearc_cassini

Anillo parcial en torno a la luna Anthe

 

          Los débiles arcos de Anthe y Metone probablemente consisten de material expulsado de éstas pequeñas lunas por impactos de micrometeroritos. El material no se disemina todo alrededor de Saturno para formar un anillo completo debido a la influencia gravitacional o a la resonancia de la cercana luna Mimas, la cual actúa como barrendera para confinar el material en una estrecha región a lo largo de las órbitas de las lunas.